Zagreb, 12. studenoga 2018. - U New Yorku je 10. studenoga u 92. godini preminuo najstariji hrvatski olimpijac Vanja Ilić, plivački reprezentativac podrijetlom iz Sutivana na Braču, sudionik Olimpijskih igara u Londonu 1948. godine. Rođen je 10. veljače 1927. godine u Rijeci. Diplomirao je na Ekonomskom fakultetu. U splitski Jadran stigao je početkom ljeta 1947., kada je već imao 20 godina života, a nije se prethodno bavio nikakvim sportom.

Volio je knjige, bio odličan učenik i govorio je nekoliko stranih jezika. Za samo dvije godine aktivnog bavljenja plivanjem vinuo se u sam vrh jugoslavenskog plivanja. Kao član Jadrana, klupskog prvaka države koji je tada nastupao pod imenom Hajduk, Ilić je već 1948. postao državni prvak na 200 i 400 m slobodno. Te godine nastupio je i na Olimpijskim igrama u Londonu, u štafeti 4x200 m slobodno koja je osvojila 5. mjesto, a natjecanje na 1500 m završio je u kvalifikacijama. 

Na žalost splitskog, a i hrvatskog plivanja, Vanja Ilić aktivno je kod kuće kratko plivao. Godine 1950., kada je reprezentacija Jugoslavije nastupila na Europskom prvenstvu u Beču, napustio je Jadran i Jugoslaviju i nakon izvjesnog vremena provedenog u Beču, otisnuo se u Čile, gdje je dobio državljanstvo. Neko vrijeme i tamo je plivao te postigao čileanski rekord na 400 m slobodno. Kasnije se preselio u SAD te skrasio u New Yorku, gdje je dugi niz godina bio direktor tvrtke COOK (proizvodnja spavaćih kola). Kao vrstan stručnjak dugi niz godina bio je ekonomski savjetnik nekoliko američkih poduzeća. Nakon toga skrasio se u Italiji, a preko ljeto obvezno u svom Sutivanu.
Za ovog vrsnog plivača, podrijetlom iz Sutivana na otoku Braču, prava je šteta, što je relativno kasno dospio u plivanje, a još veća što ga je prerano napustio. Bio je, kažu, plivački talent kakav se rijetko rađa na našim prostorima. Za njegov nagli plivački uzlet najveće zasluge zasigurno pripadaju treneru Renatu Vučetiću - Splići, koji je u kratko vrijeme od Vanje Ilića stvorio dvostrukog državnog prvaka.
Vanja Ilić bio je svjestan da se kao stručnjak nikada u Domovini neće do kraja moći usavršiti, zato je otišao „trbuhom za kruhom“ u vrijeme kada se zbog toga i glava gubila.
Kada se sagleda sportska i profesionalna karijera Vanje Ilića, može se bez razmišljanja zaključiti, što je god radio u svemu je bio vrhunski i najbolji. Posljednji ispraćaj i pogreb Vanje Ilića bit će u New Yorku. (hoo/jg)

U ime olimpijske obitelji Hrvatski olimpijski odbor uputio je izraze duboke sućuti obitelji Vanje Ilića.